Κυριακή, 12 Φεβρουαρίου 2012

Τα πρώτα ζώα που εμφανίστηκαν στον πλανήτη

Μοιάζουν με σπόγγους και μπορούν να θεωρηθούν οι απώτατοι πρόγονοι του ανθρώπου 

 Οργανισμοί που μοιάζουν με σπόγγους φαίνεται πως είναι τα πρώτα ζώα που εμφανίστηκαν στον πλανήτη μας. Απολιθώματα του είδους ανακαλύφθηκαν από επιστήμονες στο εθνικό πάρκο Ετόσα της Ναμίμπια στην Αφρική και σύμφωνα με τη χρονολόγηση που έγινε, τοποθετούνται δεκάδες εκατομμύρια χρόνια πριν την εμφάνιση των ζώων. 

 Τα απολιθώματα, που έχουν σχήμα μικροσκοπικού βάζου, χρονολογούνται προ 550 - 760 εκατ. ετών, αντίθετα από τα πρώτα ζώα που εμφανίστηκαν πριν από 600 - 650 εκατ. χρόνια, σύμφωνα με την ανακοίνωση της επιστημονικής ομάδας, που έκανε τη σχετική δημοσίευση στο επιστημονικό νοτιοαφρικανικό περιοδικό «South African Journal of Science». 

Οι μικροσκοπικοί οργανισμοί, που διέθεταν πολύ μικρές τρύπες στο σώμα τους για να περνά μέσα από αυτές το νερό, μπορούν να θεωρηθούν οι απώτατοι πρόγονοι του ανθρώπου, δήλωσε ο γεωλόγος Τόνι Πρέιβ του σκοτσέζικου πανεπιστημίου Σεν Αντριους.
Oπως ανέφεραν οι ερευνητές, η ανακάλυψη ότι οι αρχέγονοι ζωικοί οργανισμοί μπορεί να εμφανίστηκαν πριν από 760 εκατ. χρόνια, ταιριάζει με τις εκτιμήσεις των γενετιστών που μελετούν τα «μοριακά ρολόγια», δηλαδή τις διαχρονικές διαφορές ανάμεσα στο DNA ενός είδους και των προγόνων του. 

 Από την άλλη, ο αρχαιότερος οργανισμός που εξακολουθεί και ζει σήμερα στη Γη είναι ένα είδος φυκιού με την ονομασία ποσειδωνία(Posidonia oceanica), που βρίσκεται σε αφθονία στην Μεσόγειο. Αυτό επιβεβαιώνουν γενετικές έρευνες ομάδας αυστραλών ερευνητών από το πανεπιστημίου της Δυτικής Αυστραλίας στο Περθ, με επικεφαλής τον Κάρλος Ντουάρτε. 

 Οι ερευνητές, που έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο περιοδικό PLoS ONE, ανέλυσαν το DNA της ποσειδωνίας με βάση δείγματα που πήραν από 40 τοποθεσίες, από την Ισπανία έως την Κύπρο. 

Όπως τα περισσότερα φύκια, η ποσειδωνία αναπαράγεται μέσω κλωνοποίησης, έτσι καταλαμβάνει τεράστιες εκτάσεις του βυθού που είναι γενετικά ταυτόσημες και στην ουσία συνιστούν ένα οργανισμό. Οι επιστήμονες εκτιμούν ότι αυτά τα μεσογειακά φύκια έχουν ηλικία 80.000 έως 200.000 ετών, γεγονός που τα αναδεικνύει σε «πρωταθλητές» μακροβιότητας πάνω στον πλανήτη μας. Ακολουθεί σε αρχαιότητα, ένα άλλο φύκι που φέρει την ονομασία Lomatia tasmanica και βρίσκεται στην Τασμανία. Η εμφάνισή του τοποθετείται πριν από περίπου 43.600 χρόνια. 

 Σύμφωνα με τον Κάρλος Ντουάρτε, παρά την ανθεκτικότητά της στο πέρασμα του χρόνου, η μεσογειακή ποσειδωνία απειλείται πλέον από την κλιματική αλλαγή, καθώς η Μεσόγειος θερμαίνεται τρεις φορές ταχύτερα από τον μέσο όρο των θαλασσών του πλανήτη μας. Κάθε χρόνο η έκταση που καταλαμβάνει το συγκεκριμένο είδος στο βυθό, εκτιμάται ότι μειώνεται με μέσο ρυθμό 5% περίπου.